Demanda de carros elétricos empurra os preços do lítio para recordes

Impulsionado por um aumento nas vendas de veículos elétricos chineses, o aumento acentuado em uma commodity-chave para baterias pode retardar a adoção de EVs globalmente

O aumento dos preços do lítio está intensificando uma corrida entre as montadoras para bloquear o fornecimento e levantando preocupações de que a escassez do metal da bateria possa retardar a adoção de veículos elétricos.

Os preços do carbonato de lítio na China, referência no mercado em rápido crescimento, estão em cerca de US$ 71.000 a tonelada métrica, de acordo com a empresa de avaliação de preços Benchmark Mineral Intelligence. Isso é quase quatro vezes mais alto que um ano atrás e um pouco abaixo do recorde estabelecido em março deste ano em termos de yuans.

O lítio é um valor atípico nos mercados de commodities que recuaram amplamente nos últimos meses , refletindo o desânimo sobre as perspectivas econômicas obscurecidas pelos aumentos das taxas de juros do Federal Reserve e pelo crescimento vacilante na China e na Europa. O petróleo bruto Brent e o cobre – commodities usadas em toda a indústria e transporte – caíram cerca de 15% e 7%, respectivamente, neste trimestre. Até os preços do gás natural europeu, impulsionados em alta durante grande parte de 2022 pela decisão da Rússia de cortar a oferta, caíram 10% em relação ao mês passado .

Mas o lítio continua subindo, impulsionado por um aumento nas vendas de veículos elétricos na China, o maior mercado mundial de veículos elétricos. As compras de carros aumentaram depois que Xangai afrouxou os bloqueios do Covid-19 em junho, aumentando a demanda por baterias de íons de lítio. A China Passenger Car Association prevê que seis milhões de novos EVs serão vendidos no país este ano, o dobro do nível de 2021.

“O lítio está realmente seguindo o mercado chinês de veículos elétricos e isso está apenas decolando”, disse Edward Meir, consultor de metais da corretora ED&F Capital Markets. “Esta é uma prévia do que pode nos esperar nos EUA”, acrescentou Meir.

Drenando ainda mais os suprimentos, as quedas de energia causadas por uma onda de calor no centro da China reduziram a produção de carbonato e hidróxido de lítio refinados, que entram nos cátodos das baterias. Os fornecedores da província de Sichuan – que tem um terço da capacidade de processamento de lítio da China – fecharam as fábricas por vários dias e reduziram os estoques para cumprir seus compromissos de vendas, disse Susan Zou, analista da Rystad Energy.


Todos fecharam acordos com produtores de lítio para bloquear suprimentos escassos. Mais de 80% das baterias de íons de lítio são usadas para veículos elétricos, disse Daisy Jennings-Gray, analista sênior da Benchmark Mineral Intelligence. Isso aumentará para 90% em 2030, prevê a Benchmark, de 40% em 2015.

Os altos preços incentivaram as empresas a embarcar em projetos de lítio na América Latina e na Austrália, as duas maiores regiões produtoras. Mas analistas dizem que levarão anos para atingir a velocidade máxima e aliviar a escassez, em parte porque os governos sul-americanos de esquerda estão buscando maior controle sobre os recursos naturais de seus países.

Regulamentos como o imposto da Califórnia sobre a extração de lítio provavelmente atrasarão as minas nos EUA e na Europa, dizem analistas do Citigroup. A demanda superará a produção em 4% este ano, eles prevêem. Preocupações com o efeito da mineração de lítio no abastecimento de água e outras preocupações ambientais também impediram os esforços para abrir novos depósitos.

Os altos preços do lítio são uma bênção para o pequeno grupo de empresas que dominam a oferta global e relataram lucros crescentes. As ações listadas nos EUA da Albemarle Corp. subiram 23% este ano, enquanto as da Sociedad Química y Minera de Chile SA mais que dobraram. O S&P 500, por outro lado, caiu 19%. Matt Tuttle, executivo-chefe da Tuttle Capital Management, disse que pretende adicionar mais ações de lítio ao seu portfólio, esperando que elas continuem superando o índice mais amplo este ano.

Um grande gargalo está no refino, que converte espodumênio e carbonato de lítio industrial antes de vender carbonato e hidróxido de lítio para fabricantes de cátodos. A China domina essa parte da cadeia de suprimentos. Dois grandes produtores na Rússia foram evitados por empresas ocidentais desde que o presidente Vladimir Putin invadiu a Ucrânia, reduzindo a capacidade global.

“Gostaria mais uma vez de exortar os empresários a entrar no negócio de refino de lítio”, disse o presidente-executivo da Tesla , Elon Musk , a analistas em julho. “Há lítio praticamente em todos os lugares, mas você precisa refinar o lítio em carbonato de lítio e hidróxido de lítio, que tem pureza extremamente alta. Então é basicamente como cunhar dinheiro agora.”

Fabricantes de automóveis e funcionários do governo estão preocupados com a segurança do fornecimento, dada a escassez de material e a posição central da China no processamento de lítio. A Lei de Redução da Inflação, sancionada pelo presidente Biden no mês passado, estabelece limites para a quantidade de lítio e outros minerais que devem vir dos EUA ou de seus parceiros de livre comércio para que os VEs se qualifiquem para créditos fiscais.

Em um sinal da corrida para comprar lítio, um leilão observado de perto de espodumênio australiano – uma rocha que contém lítio não refinado – obteve um lance de mais de US$ 7.700 por tonelada métrica seca na terça-feira. Isso equivale a um custo de produção de US$ 74.000 por tonelada métrica de carbonato de lítio, o que marcaria um recorde histórico, segundo a consultoria Rystad.

“É muito competitivo”, disse Kevin Smith, diretor administrativo de metais de transição de energia da comerciante de commodities Traxys. “A oferta está tentando acompanhar a demanda. Ainda não é um mercado equilibrado.”

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