O Sussurrador de Inflação de Jerome Powell: Paul Volcker

Com o objetivo de reduzir a inflação mesmo sob o risco de recessão, o presidente do Fed baseia-se em uma cartilha dos anos 1980. — Devemos continuar até que o trabalho esteja feito

Com o objetivo de reduzir a inflação mesmo sob o risco de recessão, o presidente do Fed baseia-se em uma cartilha dos anos 1980. — Devemos continuar até que o trabalho esteja feito.

O recuo anual do Federal Reserve em agosto em Jackson Hole, Wyo., era iminente, e os mercados estavam se recuperando das expectativas de que o banco central poderia desacelerar seu ritmo de aumentos das taxas de juros.

Autoridades do Fed acharam que os investidores estavam interpretando mal suas intenções, dada a necessidade de desacelerar a economia para combater a alta inflação. Em um discurso amplamente antecipado, o presidente Jerome Powell decidiu ser franco . Ele descartou seu endereço original, de acordo com duas pessoas que falaram com ele, e, em vez disso, fez comentários incomumente breves com uma mensagem simples – o Fed aceitaria uma recessão como o preço do combate à inflação.

Powell citou o exemplo do ex-presidente do Fed Paul Volcker, que levou a economia a um buraco profundo no início dos anos 1980 com aumentos de juros punitivos para quebrar a espinha dorsal dos ganhos de preços de dois dígitos. “Devemos continuar até que o trabalho esteja feito”, disse Powell, invocando o título da autobiografia de Volcker de 2018, “Keeping At It”.

O momento ressalta a rápida reviravolta do presidente do Fed durante um dos períodos mais tumultuados para a economia e o banco central desde a década de 1970. Depois de defender uma campanha de estímulo agressiva há apenas 12 meses, ele liderou este ano o aperto mais rápido da política monetária desde o início dos anos 1980.

O Fed tem dois mandatos: pleno emprego e preços estáveis; as autoridades definem o último com uma meta formal de inflação de 2%. Durante a maior parte das últimas duas décadas, o Fed pôde se concentrar no pleno emprego porque a inflação raramente se desviava muito de 2%. Hoje, porém, com a inflação em 8,3%, a mais alta desde o mandato de Volcker, Powell concluiu que, como Volcker, ele deve dedicar sua atenção a esse problema, mesmo que isso tenha um sério custo de curto prazo sobre o emprego.

“Até que a inflação caia muito, o Fed é realmente um banco central de mandato único”, disse Richard Clarida , que foi o segundo em comando de Powell de 2018 até janeiro passado.

Sem prever explicitamente uma recessão, as autoridades deixaram clara sua disposição de tolerar uma. Powell parou de falar sobre o chamado pouso suave, no qual o Fed desacelera o crescimento o suficiente para derrubar a inflação sem causar uma recessão, exceto quando solicitado. Em vez disso, ele enquadrou o objetivo do Fed de reduzir os preços altos como uma obrigação “incondicional” e alertou para consequências ainda piores para o emprego mais tarde se o Fed não derrotar a inflação agora. “Não podemos falhar nisso”, disse Powell aos legisladores neste verão.

O resultado é que as autoridades do Fed, embora relutantes em dizer isso sem rodeios, podem aumentar as taxas até forçar o desemprego a subir e desacelerar o crescimento dos salários, a imagem espelhada de sua estratégia até o final do ano passado.

Um funcionário do Fed, o governador Christopher Waller , sugeriu este mês que o banco central estaria confortável com a taxa de desemprego subindo para cerca de 5%, dos atuais 3,7%. Essa magnitude de aumento nunca ocorreu fora de uma recessão.

“Se o desemprego ficar abaixo de, digamos, 5%, acho que poderíamos ser realmente agressivos com a inflação”, disse ele. Depois de ultrapassar 5%, o Fed enfrentará “uma pressão óbvia para começar a fazer tradeoffs” entre emprego e inflação.

Os mercados demoraram a aceitar a nova postura do Fed, em grande parte porque está em desacordo com a forma como o Fed agiu por anos . No passado, o Fed flexibilizou a política monetária sempre que a economia e o mercado de trabalho parecessem em perigo – um luxo que tinha enquanto a inflação estava em ou abaixo de sua meta de 2%.

No primeiro ano da pandemia, Powell imitou a resposta do ex-presidente Ben Bernanke à crise financeira de 2008, lançando políticas inovadoras destinadas a evitar colapsos econômicos e de mercado. Há um ano, a maioria das autoridades do Fed continuava focada em evitar o problema pós-2008 de crescimento lento e uma fraca recuperação de empregos.

Quando a inflação começou a subir no ano passado, ela apareceu inicialmente impulsionada por um punhado de itens como carros usados ​​ou passagens aéreas vinculadas à reabertura da economia da pandemia. As autoridades avaliaram erroneamente como a demanda mais forte, alimentada pelo estímulo fiscal e pelas taxas baixas do Fed, exacerbou esses gargalos. Alguns disseram que sua ênfase na recuperação de empregos os cegou para ameaças de que a inflação permaneceria mais alta por mais tempo.

“O Fed tem uma responsabilidade considerável pela situação atual. A política monetária foi muito frouxa por muito tempo”, disse Michael Strain , chefe de estudos de política econômica do American Enterprise Institute, de direita. Até março passado, por exemplo, o Fed estava comprando títulos hipotecários para manter as taxas de juros de longo prazo, embora os mercados imobiliários estivessem em alta. “Isso foi um grande erro. Não deveria ter acontecido”, disse.

A dificuldade do Fed em prever como a economia se recuperaria da pandemia foi agravada no início deste ano pela invasão da Ucrânia pela Rússia e o contra-ataque financeiro do Ocidente, que elevou os preços de energia, fertilizantes e outras commodities.

Embora a queda dos custos de combustível tenha mantido a inflação geral neste verão, a geopolítica pode fazê-los subir ainda este ano – por exemplo, se a Rússia retiver o petróleo dos mercados globais. Enquanto isso, os custos de moradia e os preços de serviços como visitas odontológicas e hospitalares, cortes de cabelo e consertos de carros aumentaram em meio a um mercado de trabalho apertado. Foi um alerta para os formuladores de políticas e participantes do mercado que não estão familiarizados com o quão pernicioso um ambiente de preços mais altos pode ser.

A economia adicionou 380.000 empregos em média nos últimos seis meses, um nível muito superior à taxa de equilíbrio de cerca de 50.000 que os economistas acreditam ser consistente com a manutenção da taxa de desemprego estável. Os salários e vencimentos dos trabalhadores do setor privado subiram 5,7% nos 12 meses até junho, um nível que deve manter a inflação bem acima da meta de 2% do Fed.

Somente este ano as taxas de sinal de Powell teriam que subir mais rapidamente para enfrentar a ameaça inflacionária. Ele se viu repetidamente tendo que revisar esses planos, o que abalou os mercados. Em junho, apesar de telegrafar um aumento de meio ponto, o Fed elevou as taxas em 0,75 ponto por causa das altas leituras sobre a inflação real e esperada.

Depois de outro aumento de 0,75 ponto em julho, Powell deu a entender vagamente que o Fed acabou moderando os aumentos das taxas. Os investidores reagiram com alegria, apostando no tipo de recuperação que acompanha o Fed passando de aumentos de juros para cortes de juros. A reação do mercado desconcertou os funcionários do Fed e muitos analistas do setor privado que seguem o banco central de perto porque o Fed não havia sinalizado tal pivô.

Pior, o rali estava dificultando o trabalho do Fed. O Fed visa restringir investimentos e gastos por meio de taxas de juros mais altas. Os aumentos das taxas desaceleram a economia, esfriando os setores de taxas de juros, como habitação, e empurrando para baixo os preços de ações e outros ativos. A recuperação do mercado – o S&P 500 ganhou 17% entre meados de junho e meados de agosto – estava fazendo o oposto.

“Suspeito que Powell não ficou feliz com o fato de as coisas terem abrandado após a reunião de julho”, disse William English, ex-economista sênior do Fed que agora é professor da Yale School of Management.

Os mercados pareciam esperar que o Fed agisse como agiu na década de 1970, quando sob o então presidente Arthur Burns , o banco central elevou as taxas agressivamente para reduzir a inflação, mas depois reverteu o curso prematuramente por medo de infligir mais dor ao mercado de trabalho do que o público e o Congresso tolerariam.

Volcker, cuja tese sênior na Universidade de Princeton criticou o Fed por permitir que a inflação disparasse após a Segunda Guerra Mundial, assumiu o cargo determinado a desfazer esse padrão. Ele começou sua carreira como economista no Fed de Nova York. Como funcionário do Tesouro, ele aconselhou o presidente Richard Nixon a cortar os laços formais restantes do dólar com o ouro em 1971. Ele se tornou presidente do Fed de Nova York em 1975, onde teve um assento na primeira fila do fracasso do Fed em combater a inflação.

Depois que o presidente Jimmy Carter o nomeou presidente do Fed em 1979, Volcker revelou uma mudança ousada na forma como o Fed definiria as taxas de juros, permitindo que elas subissem drasticamente. “A vacilação e a procrastinação, por medo de recessão ou não, correriam sérios riscos”, disse ele aos legisladores no início de 1980. Seguiu-se uma dolorosa recessão, levando o desemprego a 10,8% em 1982, o maior desde a Grande Depressão.

Powell elogia o legado de Volcker não por causa das táticas precisas que ele usou, mas porque “ele teve a coragem de fazer o que achava que era a coisa certa”, disse ele nesta primavera em uma entrevista coletiva. “Se você ler sua última autobiografia, isso realmente aparece.”

A reunião anual do Fed em Wyoming, que ocorreu pessoalmente este ano pela primeira vez desde 2019, deu a Powell seu maior palco do ano. “Achei que era apropriado uma mensagem muito concisa e focada”, disse ele em uma conferência no início deste mês, descrevendo o discurso de Jackson Hole como “mais direto”.

Os mercados entenderam a mensagem . O S&P 500 caiu quase 7% desde 26 de agosto, e o rendimento do Tesouro de 2 anos, que é particularmente sensível à política monetária, atingiu seu nível mais alto desde 2007.

As observações de Powell “me fizeram lembrar de como aprendi a falar com meus filhos quando eles eram adolescentes – em frases curtas para transmitir meu ponto de vista”, disse Steven Blitz, economista-chefe dos EUA da empresa de pesquisa TS Lombard.

Um funcionário do Fed deu o passo incomum de endossar publicamente a reação do mercado. “Fiquei realmente feliz em ver como o discurso do presidente Powell em Jackson Hole foi recebido”, disse o presidente do Fed de Minneapolis, Neel Kashkari , em um podcast com o serviço de notícias Bloomberg. “Certamente não fiquei empolgado ao ver o mercado de ações subindo após nossa última reunião do Comitê Federal de Mercado Aberto, porque sei o quanto todos estamos comprometidos em reduzir a inflação”, acrescentou.

A estratégia que o Fed está seguindo agora se baseia fortemente nas lições dos anos 1970 e 1980. Para ter certeza, as circunstâncias não são as mesmas. Naquela época, a inflação estava alta há uma década, alimentando um ciclo auto-realizável em que os preços permaneceram elevados porque consumidores e empresas esperavam que a inflação permanecesse alta. Autoridades apontam evidências hoje, como o dólar forte, de que os investidores e o público esperam que o Fed retorne a inflação para 2%, o que pode tornar o processo menos doloroso.

Em algum momento, o Fed terá que avaliar como equilibrar suas metas de emprego e inflação, “mas não é hora para isso”, disse a presidente do Fed de Cleveland, Loretta Mester , em entrevista este mês. “Não há nuance real aqui porque a inflação é muito alta.”

Exatamente quão altas as taxas terão que ir permanece altamente incerta, em parte porque as perspectivas de inflação também são altamente incertas. Economistas dentro e fora do Fed anteciparam que o ritmo dos aumentos de preços diminuirá à medida que a demanda mais fraca por bens e os preços mais baixos das commodities e os custos de envio forem alimentados pelas cadeias de suprimentos. Mas na semana passada, o Departamento do Trabalho divulgou outra leitura de inflação desconfortavelmente alta.

O núcleo do índice de preços ao consumidor, que exclui a volatilidade dos preços de alimentos e energia, subiu 0,6% em agosto em relação a julho , o dobro do ritmo de julho. Economistas seguem de perto a inflação básica como reflexo da inflação subjacente ampla. Os preços mais fortes do setor de serviços podem incomodar os formuladores de políticas, refletindo como a demanda sólida e a renda crescente permitiram que as empresas continuassem aumentando os preços.

“A mensagem do IPC de agosto é que o núcleo da inflação nesta economia não vai simplesmente derreter e, a propósito, quando você olha para o mercado de trabalho, ainda está criando uma enorme quantidade de empregos”, disse Blitz.

Esse relatório cimentou as expectativas dos analistas de Wall Street de que o Fed aumentará as taxas em 0,75 ponto novamente em sua reunião de dois dias que termina nesta quarta-feira, e os operadores dos mercados futuros colocam uma pequena probabilidade de um aumento ainda maior de um ponto percentual completo.

Tão importante quanto o aumento da taxa é o sinal que o Fed envia sobre o quanto as taxas subirão, quão rápido eles esperam chegar lá e quais eles esperam que sejam as consequências econômicas.

Dentro do Fed, um campo defendeu uma movimentação mais rápida para cerca de 4%. “Eu realmente não vejo por que você quer prolongar os aumentos das taxas de juros no próximo ano”, disse o presidente do Fed de St. Louis, James Bullard , em entrevista no mês passado.

Outro campo expressou mais preocupações sobre o aperto excessivo. “Eu preferiria encontrar um local apropriado para pausar e monitorar como as coisas estão indo, em vez de ir muito mais alto [e] potencialmente ultrapassar, sabendo que, ‘Bem, podemos sempre reverter isso rapidamente, se for necessário’”, Chicago O presidente do Fed, Charles Evans , disse a repórteres no início deste mês.

No entanto, as autoridades do Fed estão ansiosas para não deixar que uma mentalidade inflacionária crie raízes. É por isso que eles estão com pressa para ver a economia esfriar e é improvável que cortem as taxas como Powell fez em 2019, quando a economia parecia estar entrando em recessão.

“O relógio está correndo”, disse Powell em uma conferência em 8 de setembro. Quanto mais a inflação estiver alta, maior o risco “de que o público comece a incorporar naturalmente uma inflação mais alta em suas decisões econômicas. E nosso trabalho é garantir que isso não aconteça.”

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